Naukowcy z Instytutu Biologii Molekularnej i Ekologii Stosowanej Fraunhofer (IME) z Aachen wspólnie z inżynierami firmy Continental są o krok od przełomowego dokonania, jakim będzie rozpoczęcie przemysłowej produkcji gumy z uprawianego na masową skalę mniszka lekarskiego.

Okazuje się, że w ostatnich latach, dzięki najnowocześniejszym metodom upraw, możliwa stała się produkcja wysokiej jakości naturalnej gumy z korzeni tej powszechnie występującej rośliny. Dotychczas prace prowadzono w warunkach laboratoryjnych. Niedawno jednak w placówce IME w niemieckim Münster, rozpoczęto budowę eksperymentalnej instalacji, która umożliwi produkcję wielu ton naturalnej gumy.

Inwestujemy w ten obiecujący projekt, ponieważ jesteśmy przekonani, że w dłuższej perspektywie znacząco wpłynie on na naszą produkcję opon - tłumaczy Nikolai Setzer, z zarządu firmy Continental odpowiedzialny za dział opon. Produkcja gumy z korzeni mniszka lekarskiego jest w znacznie mniejszym stopniu uzależniona od warunków pogodowych niż ma to miejsce w przypadku drzew kauczukowych. Ponadto, nowy system jest tak mało wymagający w uprawie, że może być wdrażany nawet na terenach dotychczas uważanych za nieużytki. Uprawiając rośliny blisko naszych zakładów produkcyjnych, będziemy mogli znacznie zredukować emisję zanieczyszczeń i wydatki, jakie niesie dziś ze sobą transport surowców. Ten projekt w imponujący sposób pokazuje, że nie dotarliśmy jeszcze do kresu naszych możliwości w dziedzinie produkcji materiałów - dodaje Setzer.

Pierwsze opony z gumy uzyskanej z korzeni mniszka lekarskiego będą poddawane testom na publicznych drogach już w najbliższych latach.

Poczyniliśmy ogromne postępy w dziedzinie upraw mniszka. Dzięki technologii markerów DNA, wiemy za co odpowiedzialne są poszczególne geny. Pozwoliło to na uzyskanie niespotykanej dotąd wydajności upraw - wyjaśnia koordynator projektu, profesor Dirk Prüfer, komentując dotychczasowe prace zrealizowane w Münster.

Projekt poprzedziły kilkuletnie badania, w toku których naukowcom udało się dowieść, że guma uzyskiwana z korzeni uprawianych przez nich mniszków lekarskich prezentuje nie tylko równie wysoką jakość co ta otrzymywana z drzew kauczukowych, ale wręcz przewyższa ją pod względem wydajności produkcji.

Tym projektem robimy wielki krok naprzód na drodze ku realizacji długoterminowych celów w produkcji opon do samochodów, ciężarówek i rowerów, jak również ogumienia specjalistycznego bez użycia jakichkolwiek kopalin - wyjaśnia Boris Mergell, szef działu rozwoju materiałów i opon firmy Continental.

Jeśli będziemy w stanie produkować z mniszków lekarskich naturalną gumę o właściwościach co najmniej równorzędnych z tymi, jakimi odznacza się guma z drzew kauczukowych, staniemy się mniej zależni od zbiorów w strefie podzwrotnikowej - dodaje Mergell. Jeszcze nie podjęto decyzji co do miejsca przemysłowych upraw mniszka lekarskiego.