W 1862 roku Adam Opel w zakładzie ślusarskim swojego ojca w niemieckim Rüsselsheim zaczyna konstruować maszyny do szycia. Wkrótce potem zaczyna sprzedawać rowery i w roku 1886 na rynek wchodzi pierwszy model "Velociped". Rowery z Rüsselsheim szybko zyskują popularność. W latach dwudziestych ubiegłego stulecia Opel jest już największym producentem rowerów na świecie. W międzyczasie do listy produktów dochodzą jeszcze motorowery. Motoryzacyjna historia Opla rozpoczyna się w 1899 r., co sprawia, że po firmie Daimler-Benz jest to drugi najstarszy, wciąż istniejący producent samochodów w Niemczech.

Jesienią 1902 r. Opel prezentuje model "Lutzmann Patent-MotorWagen" z silnikiem o mocy 10/12 KM. Samochód ten szybko zyskuje ogromną popularność: do 1906 roku z linii produkcyjnej zjeżdża ponad 1000 takich pojazdów. Do roku 1914 Opel wyprzedza wszystkie konkurencyjne firmy i jest największym producentem samochodów w Niemczech. Marka ta staje się znana jako producent popularnych i niedrogich modeli, takich jak "Doktorwagen" (1909) lub "Puppchen" (1914).

Lata dwudzieste ubiegłego to era modelu "Laubfrosch" (żabki) i "Rakete" (rakiety). Mały Opel z silnikiem o mocy 4/12 KM ze względu na jasno-zielony kolor znany jest jako żabka. Od tego auta w 1924 roku rozpoczyna się historia zautomatyzowanej linii montażowej Opla.
W 1928 roku rakieta Opla bije rekord prędkości na torze wyścigowym Avus w Berlinie. Fritz von Opel osiąga prędkość 238 km/h, prawdziwy, wprost niewyobrażalny w tamtych czasach wyczyn. 

Rok później Opel wzbija się w powietrze: z ogromnego placu we Frankfurcie startuje Opel-Sander Rak1, rakieta odbywająca pierwszy na świecie, aczkolwiek krótki lot z załogą na pokładzie.

Rok 1929 to początek ciężkich czasów dla przemysłu motoryzacyjnego. Podczas globalnego kryzysu gospodarczego miliony ludzi traci pracę. Pod koniec "burzliwych" lat dwudziestych światowa gospodarka rozpada się niczym domek z kart. 


Opel reaguje na zaistniałą sytuację i znajduje partnera w amerykańskim gigancie - General Motors. Producent samochodów z Rüsselsheim umacnia swoją pozycję na rynku i w roku 1935 jego roczna produkcja wzrasta do ponad 100 000 samochodów. Wśród produktów znajduje się ciężarówka „Blitz”, która produkowana jest w fabryce w Brandenburgii. Wtedy właśnie producent z Rüsselsheim wprowadza techniczną innowację: Olympia jest pierwszym niemieckim samochodem produkcyjnym z nadwoziem samonośnym w całości wykonanym ze stali. Rok później firma zaczyna istnieć w klasie samochodów kompaktowych. Tradycja obecnej rodziny modelu Astra wywodzi się z pierwszego Opla Kadetta. Do roku 1936 Opel jest największym producentem samochodów w Europie przy rocznej produkcji przekraczającej 120 000 samochodów.

Po zawieszeniu produkcji cywilnej w roku, w którym rozpoczęła się wojna, Opel wznawia pracę w okresie rekonstrukcji Niemiec. Niemiecki cud gospodarczy kojarzony jest z wieloma modelami Opla, takimi jak Rekord, Olympia Rekord, Rekord P1 oraz Kapitän, podczas gdy wiele gospodarstw domowych wyposażone jest w lodówki firmy Opel. 

W 1962 roku otwarta została druga fabryka Opla w Bochum, co zbiegło się w czasie z setną rocznicą powstania tej firmy. W fabryce tej produkowany jest nowy Opel Kadett. W latach sześćdziesiątych powstaje wiele nowych modeli, które umacniają sportową i pełną emocji reputację Opla, w tym legendarne i ikoniczne modele Manta i GT.

W 1971 r. z linii montażowej zjeżdża dziesięciomilionowy Opel. W roku tym George von Opel bije rekord prędkości samochodem zasilanym akumulatorem, osiągając 188 km/h. 

W roku 1972 Opel jest cieszącym się największym powodzeniem niemieckim producentem samochodów przy udziale w rynku wynoszącym ponad 20,4 proc. W Rüsselsheim powstaje nowa gama modeli. Współczynnik oporu Kadetta piątej generacji, po raz pierwszy z napędem na przednie koła, wynosi tylko 0,39, co sprawia, że jest to jeden z najbardziej aerodynamicznych kompaktowych samochodów tamtych czasów. Te parametry wyróżniają następnie Omegę A (0,28) i Calibrę (0,26). 

W latach osiemdziesiątych najważniejszą kwestią staje się kontrola poziomu emisji. Opel jest jednym z pionierów. Producent z Rüsselsheim jest pierwszą Niemiecką firmą oferującą kompletną flotę samochodów z katalizatorami. Od roku 1989 wszystkie modele Opla są wyposażone w tę technologię.


W 1991 r. oplowski system bezpieczeństwa debiutuje w Astrze. Obejmuje on elementy ochraniające przed siłą bocznego uderzenia, wzmocnioną konstrukcję siedzeń oraz napinacze pasów. Dzięki nowej Fronterze, Opel wjeżdża na bezdroża - ten turystyczny samochód jest protoplastą kategorii SUV i szybko osiąga pozycję lidera segmentu. 

W roku 1992 Opel otwiera bramy fabryki w Eisenach - wówczas najnowocześniejszej fabryki na świecie. Następnie firma ta wprowadza kilka modeli: w roku 1997 Opel staje się pierwszym europejskim producentem, który oddając do użytku Corsę, oferuje ekonomiczną, trzycylindrową jednostkę. 

W 1999 r. swój debiut ma Zafira. Również w latach dziewięćdziesiątych otwarta zostaje fabryka Opla w Gliwicach, która jako najnowocześniejszy zakład jest obecnie jedynym producentem nowej Astry GTC. 

Wprowadzając w 2008 r. Insignię Opel zmienia swój wizerunek. Chwilę później debiutują najnowsza Zafira Tourer i Astra GTC.

Opel i jego siostrzana, brytyjska marka Vauxhall obecnie prowadzą sprzedaż samochodów w ponad 40 krajach. Firma ta w fabrykach i ośrodkach inżynieryjnych zatrudnia około 40 500 osób w sześciu krajach Europy. Tylko w roku 2010 Opel/Vauxhall sprzedał ponad 1,1 miliona samochodów osobowych i lekkich samochodów dostawczych i osiągnął 6,2% udziału w rynku w Europie. 

31 grudnia o północy pracownicy Opla wzniosą toast za Nowy Rok oraz rozpoczynający się właśnie rok obchodów 150-lecia istnienia firmy.